Helio-3: La ‘guerra minera’ secreta en el espacio

‘El espacio exterior contiene cantidades virtualmente ilimitadas de energía y materias primas’, dice el ex analista espacial de la CIA

( Por Dave Makichuk> Asia Times ) Todos hemos oído hablar de la carrera armamentista, la carrera espacial e incluso la carrera por la paz. Pero hay una carrera que está completamente fuera del radar del público en general: quién será el primero en extraer Helio-3 en el espacio en cantidades significativas para tratar de desarrollar reactores de fusión nuclear que no generen desechos nucleares peligrosos y otros contaminantes.

«El espacio exterior contiene cantidades prácticamente ilimitadas de energía y materias primas, desde el combustible de helio-3 en la Luna para reactores de fusión limpios hasta metales pesados y gases volátiles de los asteroides, que se pueden recolectar para su uso en la Tierra y en el espacio», dice el exanalista espacial de la CIA Tim Chrismanal Jerusalem Post.

Chrisman también se desempeñó en inteligencia militar y es cofundador de FoundationfortheFuture, un grupo de defensa de la educación científica y las obras públicas dedicado a crear infraestructura para poder vivir y trabajar en el espacio. “Beijing está avanzando hacia posibles revoluciones en la extracción de energía en el espacio y la minería de materiales espaciales y podría dejar atrás a Estados Unidos”, dijo Chrisman.

China tiene una ventaja inicial porque sus componentes militares y económicos son prácticamente inseparables.

Estados Unidos enfrenta un desafío mayor al reunir y unir diferentes aspectos del poder nacional para perseguir una única misión desafiante a largo plazo.

«Llegar allí primero puede ser más como lanzar el primer satélite, como las carreras espaciales de Rusia y Estados Unidos», dijo sobre la carrera por el Helio-3.

“Sería una gran victoria política y diplomática. Mucho depende de cómo se pueda explotar en el back-end, si se puede usar rápidamente para obtener energía o traer de vuelta a la Tierra en masa de manera confiable. Abre posibilidades para cambios dramáticos «

Los científicos dicen que dos transbordadores espaciales completamente cargados de helio-3, alrededor de 40 toneladas de gas, podría alimentar a los Estados Unidos durante un año al ritmo actual de consumo de energía.

El profesor OuyangZiyuan, científico jefe del Programa de Exploración Lunar de China, dijo recientemente que la luna es «tan rica» en helio-3, que esto podría «resolver la demanda de energía de la humanidad durante al menos unos 10.000 años». **

Varias instituciones importantes en China están estudiando rocas recolectadas de la Luna por la misión Chang’e 5 para una investigación que incluye evaluar el material como una fuente potencial de energía de fusión.

La misión entregó 3,82 libras. (1,73 kilogramos) de material lunar a la Tierra en diciembre. Un primer lote de 31 muestras, por un total de 0,616 onzas (17,4764 gramos), incluidos granos finos, fragmentos de basalto y vasos, se distribuyó a 13 instituciones chinas en julio, informó Space.com .

“El objetivo principal del estudio es determinar el contenido de Helio-3 en el suelo lunar, los parámetros de extracción de Helio-3, que indica a qué temperatura podemos extraer el helio, y cómo el Helio-3 se adhiere al suelo de la luna.Realizaremos un estudio sistemático sobre estos aspectos”, dijo a CCTV a finales de agosto HuangZhixin, investigador del Departamento de Ciencia y Tecnología del Instituto de Investigación de Geología del Uranio de Beijing.

Solar SystemResources firmó un contrato para proporcionar 500 kilogramos de helio-3 extraído de la Luna a la Corporación Nuclear de EEUU en el período 2028-2032, según el informe.

A diferencia de la Tierra, que está protegida por su campo magnético, la Luna ha sido bombardeada con grandes cantidades de Helio-3 por los vientos solares. Eso hace que sea hasta 100 veces más abundante en la Luna que en la Tierra.

La tecnología de los reactores de fusión en sí se ha encontrado con varios obstáculos durante décadas, pero algunos argumentan que un suministro significativo de Helio-3 podría ser el cambio de juego necesario.

«Un cambio de juego potencial aún mayor podría ser la energía solar basada en el espacio», agregó.

“Esto tiene un potencial más a corto plazo, e incluso si pudiera ser una victoria diplomática menos significativa, sería mucho más un golpe político en el estómago para la población de cualquiera de los países. No serían solo señales del espacio, sino energía inalámbrica disponible las 24 horas del día, los 7 días de la semana.

“Sería una planta de energía solar, una granja solar de paneles solares colocados en el espacio. En lugar del ciclo [limitado] de día y noche en el suelo, tiene luz solar constante que entrega energía a través de un enlace de microondas o láser al suelo «.

China está en camino de lanzar una nueva estación de energía solar espacial a escala de megavatios alrededor de 2030, con pruebas clave que se llevarán a cabo en 2022, dijo Chrisman, y agregó que ha hecho de la expansión en el espacio una verdadera misión nacional comprometida y ha invertido una importante financiación.

“No se trata solo de la administración Biden. Está a lo largo de todo el aparato político: casi hay la sensación de que [el potencial comercial y la creación de empleo en el espacio] están a 100 años ”, mientras que el ex analista de la CIA argumentó que solo faltan unos pocos años, o menos de una década.

Con respecto a otros materiales útiles, los geólogos, así como las empresas emergentes, como PlanetaryResources, con sede en EEUU, una empresa pionera en la industria de la minería espacial, creen que los asteroides están llenos de mineral de hierro, níquel y metales preciosos en concentraciones mucho más altas que las que se encuentran en la Tierra, conformando un mercado valorado en billones.

La dificultad, dijo Chrisman, es que los asteroides son más pequeños y son un objetivo más difícil de aterrizar. A menudo giran, es posible que no tengan forma esférica y es posible que los programas espaciales no puedan trazar un mapa de cómo se ve la superficie antes de un lanzamiento, lo que obstaculiza la seguridad de cualquier nave espacial, vehículo o astronauta.

La Administración Trump se interesó activamente en el espacio, anunciando que Estados Unidos devolvería astronautas a la luna para 2024 y creando la Fuerza Espacial como la rama más nueva del ejército estadounidense.

También propuso un marco legal global para la minería en la luna, llamados Acuerdos de Artemisa, alentando a los ciudadanos a minar el satélite natural de la Tierra y otros cuerpos celestes con fines comerciales.

La directiva clasificó el espacio ultraterrestre como un «dominio legal y físicamente único de la actividad humana» en lugar de un «bien común global», allanando el camino para la explotación de la luna sin ningún tipo de tratado internacional.

Encabezados por la Administración Nacional de Aeronáutica y del Espacio (NASA) de los Estados Unidos, los Acuerdos de Artemis fueron firmados por Australia, Canadá, Inglaterra, Japón, Luxemburgo, Italia y los Emiratos Unidos.

La NASA planea construir una base permanente en órbita lunar llamada Gateway, similar a la ISS. A partir de ahí, la agencia espera construir una base en la superficie lunar, donde pueda extraer los recursos necesarios para llevar a los primeros astronautas a Marte. China, que hizo historia en 2019 al convertirse en el primer país en aterrizar una sonda en el lado opuesto de la Luna, eligió un enfoque diferente. Desde que se anunciaron por primera vez los Acuerdos de Artemisa, Beijing se ha acercado a Rusia para construir conjuntamente una base de investigación lunar.

El presidente Xi Jinping también se aseguró de que China colocara su bandera en la Luna, lo que sucedió en diciembre de 2020, más de 50 años después de que Estados Unidos llegara a la superficie lunar.

Fuentes: The Jerusalem Post , Space.com , Mining.com , I2M